New Horizons, hoje, move-se sorrateira se afastando de Plutão rumo a um novo desconhecido mas, há um ano atrás, a sua chegada a Plutão nos rendeu descobertas imensas e nos mostrou um planeta anão totalmente maravilhoso, exótico, único, belo – os adjetivos são muitos. Para comemorar, separamos as 10 maiores descobertas que a New Horizons nos proporcionou sobre Plutão e suas luas Caronte, Hidra e Nix.

“Quem sabia que Plutão tem um coração?”, pergunta o Diretor de Ciência Planetária da NASA, Jim Green. “Ainda hoje, a New Horizons captura nossa imaginação, reacende a nossa curiosidade e nos lembra do que é possível”. A missão í instigante e inspiradora, motivando as futuras missões da agência a ir cada vez mais longe em busca de mundos ocultos.

O top 10 abaixo foi feito baseado em sugestões de grandes descobertas feitas pela NASA. Para ler a notícia original de cada descoberta, em inglês, basta clicar nas palavras em azul.

  1. A complexidade da relação entre Plutão e suas luas é muito maior do que os astrônomos esperavam;
  2. O grau de atividade geológica na superfície de Plutão é simplesmente espantoso;
  3. As taxas atmosféricas de Plutão são menores do que todos os modelos previstos feitos antes da missão;
  4. A tectônica de Caronte aponta para o congelamento de um oceano de água dentro da lua em seu passado. Outra evidência aponta que Plutão provavelmente tem um oceano interno de água congelada no presente;
  5. Todas as luas de Plutão tem a mesma idade, sustentando a hipótese de que as três se formaram ao mesmo tempo após Plutão ter sofrido um violento choque com algum objeto desprendido do Cinturão de Kuiper;
  6. A calota polar vermelha de Caronte é única em todo o Sistema Solar e pode ser resultado de gases que escaparam da superfície de Plutão e foram acrescidos na superfície de Caronte;
  7. A grande geleira de Plutão, que forma o famoso coração do planeta visto em imagens atuais (também conhecido como Sputinik Planum) é a maior geleira do Sistema Solar até agora;
  8. Plutão apresenta evidências de grandes mudanças na sua pressão atmosférica e, possivelmente, teve no passado a presença de gases voláteis em sua superfície – algo visto em outros locais como Terra, Marte e Titã, lua de Saturno;
  9. A falta de satélites adicionais em Plutão foi algo que deixou os astrônomos supressos – eles esperavam encontrar mais luas afora Caronte, Nix e Hidra;
  10. A atmosfera de Plutão é azul – e é uma das coisas mais bonitas que você vai ver na Astronomia.

Atualmente, a NASA autorizou que a missão New Horizons fosse prorrogada para explorar agora os mistérios do Cinturão de Kuiper.

Via site da NASA