Nas últimas décadas, um novo tipo de astronomia vem acontecendo: o estudo das ondas gravitacionais. Ao invés de usar um telescópio para olhar o nosso Universo, um detector de ondas gravitacionais utiliza lasers para emitir e refletir feixes perpendiculares um ao outro, criando um padrão de interferência específico quando eles estão reunidos.

Este ano marca o centésimo aniversário da primeira publicação da previsão de Albert Einstein sobre a existência de ondas gravitacionais. Instigado pelo centenário da relatividade geral, o grupo irá discutir o que tem sido feito até agora para observar as ondas gravitacionais cósmicas para pesquisa cientifica.

O LIGO é um sistema de dois detectores idênticos, cuidadosamente construídos para detectar vibrações incrivelmente pequenas de ondas gravitacionais, desenvolvido por pesquisadores do MIT e da Caltech e financiado pelo NSF, com contribuições significativas de outros parceiros americanos e internacionais. Os detectores gêmeos estão localizados a cerca 3.000 Km de distância entre si, em Livingston (Louisiana) e Hanford (Washington), nos Estados Unidos. A pesquisa e a análise dos dados dos detectores são realizadas por um grupo global de cientistas, como a LSC, que inclui a Colaboração GEO600 e a Colaboração VIRGO.

O LIGO fez experimentos entre 2002 e 2010, sendo depois interrompido para atualizações no sistema. Em setembro de 2015, o LIGO foi religado com um sistema mais avançado, e após dois dias, os cientistas conseguiram fazer uma detecção direta da primeira onda gravitacional.

Crédito da imagem: NASA, ESA, a herança de Hubble (STScI / AURA) -esa / Hubble e A. Evans (University of Virginia, Charlottesville / NRAO / Stony Brook University), de uma galáxia com um buraco negro binário em seu núcleo .

A radiação gravitacional é diferente de qualquer outro tipo de radiação no qual nós conhecemos. Claro, ela viaja através do espaço na velocidade da luz, mas ela própria é uma ondulação no tecido do espaço. Ele carrega a energia longe das massas de aceleração, o que significa que, se as duas massas orbitam um ao outro, a órbita irá decair ao longo do tempo.

Para um sistema como a Terra orbitando o Sol, as massas são tão (relativamente) pequenas e as distâncias tão grandes que o sistema vai demorar mais de 10^150 anos para se decompor, ou muitas, muitas vezes a idade atual do Universo. Porém, para buracos negros ou estrelas de nêutrons que orbitam entre si, esses decaimentos orbitais já foram observados.

Fonte: APS PhysicsINPE, Forbes