E após vários anos de atraso e bilhões de dólares acima do orçamento, apareceu uma luz no fim do túnel para o telescópio James Webb Space da NASA (JWST). O espelho primário do telescópio espacial está agora concluído – um passo significativo para o seu lançamento em 2018.

Na quarta-feira do dia 3 de fevereiro, os dezoito segmentos hexagonais do espelho primário foram instalados no Goddard Space Flight Center da NASA, localizado em Greenbelt, Maryland. Cada um dos segmentos pesa em torno de 40 quilos e mede 1,3 metros de diâmetro. Juntos, o conjunto completo do espelho primário mede 6,5 metros de diâmetro, cerca de três vezes maior que o do Telescópio Espacial Hubble, tornando este o telescópio espacial mais poderoso já construído.

“Concluir a montagem do espelho primário é um marco muito significativo e o processo que demorou uma década de produção, desde a fase do design, fabricação, testes e agora a finalização da construção e montagem do espelho primário”, relatou Lee Feinberg, gerente óptico do telescópio no Goddard. “Existe uma grande equipe de várias parte dos Estados Unidos que contribuíram para essa conquista.”

Os espelhos levaram meses para serem instalados, já que são extremamente sensíveis. Revestido em ouro, eles vão concentrar a luz de corpos celestes distantes em um espelho secundário e, em seguida, aos instrumentos de bordo. Com o espelho completo, a montagem do restante do telescópio poderá assim começar.

O espelho em si irá ser colocado em cima de um vasto “guarda-sol”, do tamanho de um campo de tênis, enquanto que toda a instrumentação complexa terá a função de sondar o universo profundo.

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O JWST está sendo anunciado a anos como o sucessor do Telescópio Espacial Hubble, embora os dois sejam bastante diferentes. O telescópio Hubble está localizado na órbita da Terra e observa o universo em comprimentos de onda visíveis. Já o JWST estará localizado a 1,5 milhões de quilômetros da Terra, além da órbita da Lua, e vai observar no infravermelho. Isso permitirá que o James Webb Telescope poderá olhar com uma visão que o Hubble não tinha a capacidade de nos permitir.

A missão do JWST será estudar planetas em sistemas solares além do nosso, podendo ser capaz de caracterizar as atmosferas de alguns planetas dentro da distância de 100 anos-luz. Ele também irá tentar olhar para as galáxias e estrelas que surgiram primeiro depois do Big Bang.

No momento, com o investimento de US $ 9 bilhões de dólares, o JWST está programado para ser lançado em 2018 da Guiana Francesa em um foguete Ariane 5. Dado que foi originalmente planejado para custar US $ 1,6 bilhões de dólares e ser lançado em 2011, os organizadores serão esperando ansiosamente nesta missão ambiciosa.

Fonte: IFLScience