A sonda Cassini, da Nasa, aprimorou os pontos de observação e vista do extremo norte congelado de Enceladus, lua de Saturno. As imagens foram tiradas no dia 14 de outubro durante um sobrevoo, passando a 1839 quilômetros acima da superfície da lua.  Segundo os controladores de voo, a sonda transmitirá mais imagens e dados nos próximos dias.

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As imagens surpreenderam os cientistas: ao invés de ser repleta de crateras, segundo o que mostravam as imagens em baixa resolução enviadas pelas sondas Voyager, a região polar norte de Enceladus é uma paisagem de contrates. “As regiões do norte são atravessadas por uma rede de (…) rachaduras (…) que cortam as crateras”, disse Paul Helfenstein, um dos membros da equipe de imagens da missão na Universidade de Cornell, Ithaca, NY. “Essas rachaduras finas são onipresentes em Enceladus, e agora vemos que se estendem entre os terrenos do norte também.”.

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O próximo encontro de Cassini com Enceladus será no dia 28 de outubro, quando a sonda irá analisar 49 km da região polar sul da lua. Durante o encontro, Cassini vai fazer o seu mais profundo mergulho através da pluma gelada pulverizada da lua e a amostragem da química do oceano sob o gelo. A expectativa é de que o sobrevoo possa fornecer evidências de como a atividade hidrotermal está ocorrendo no oceano da lua, juntamente com dados sobre a química do oceano.

A última parte dos rasantes em Enceladus será no dia 19 de dezembro, quando a sonda vai medir a quantidade de calor que vem do interior da lua. O voo irá acontecer a 4999 km de distância da superfície.

Mundos à parte

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Uma imagem liberada pela Nasa no dia 13 de outubro mostra Mimas e Pandora, as outras duas luas de Saturno. A pesar de serem luas do mesmo planeta, suas diferenças são gritantes. Pandora é pequeno segundo os padrões de lua (tem apenas 81 quilômetros de diâmetro), além de ser alongado e irregular. Já Mimas tem 369 quilômetros de diâmetro, uma lua média segundo os padrões, tendo o formato de uma esfera devido a auto-gravidade imposta pela sua massa superior.

A missão Cassini é um projeto da Nasa com a Agência Espacial Italiana. A imagem foi obtida a uma distância de 781.000 quilômetros de Pandora, com uma escala de 5 quilômetros por pixel. Mimas está a 1,4 milhões de quilômetros de distância da sonda, com uma escala de 8,4 milhões de quilômetros por pixel.

Fonte: Nasa. Clique aqui e aqui.